Estrés térmico ocupacional y calentamiento global: NOM-015-STPS-2001 

 In Higiene Industrial, Medio Ambiente, Normas

Índice

  1. ¿Qué es el estrés térmico y cuáles son sus consecuencias a la salud?
  2. Consecuencias económicas por el calor
  3. Factores causantes del estrés térmico
  4. Medición, estándares y límites: ¿cuánto es demasiado el calor?
  5. Límites máximos de la normatividad mexicana
  6. Formas de prevenir el estrés térmico

El aumento de la temperatura a nivel global no solo ha causado grandes impactos negativos a la naturaleza, sino que también está cambiando las condiciones del ambiente laboral para muchas industrias. El exceso de calor está incrementando los riesgos de estrés térmico y representa un potencial problema de salud laboral, así como uno económico, debido a la disminución de productividad que provoca.

Hoy resulta más que indispensable reconocer y entender los riesgos del nuevo contexto al que se enfrentan los trabajadores por el cambio climático. Especialmente, aquellos que laboran en exteriores y son más vulnerables. Sólo así es posible implementar medidas adecuadas de protección por parte de gobiernos, empleadores, higienistas, médicos y todos aquellos que intervienen en el cuidado de la salud laboral.

Estrés térmico y calentamiento global
Foto: Freepik

¿Qué es el estrés térmico y cuáles son sus consecuencias a la salud?

De acuerdo con la Organización Internacional del Trabajo (OIT), el estrés térmico se refiere al calor recibido en exceso, es decir, por encima del que el cuerpo puede tolerar sin sufrir deterioro fisiológico. Un trabajador que supera los 38°C de temperatura corporal puede exponerse a problemas de estrés térmico como:

  • Agotamiento por calor, cuyos signos pueden ser debilidad, sudoración, náuseas y palidez.
  • Sarpullido, que puede presentarse con irritación y picazón.
  • Calambres, que pueden ocurrir durante la jornada laboral o después de ésta.
  • Desmayo (síncope por calor), que puede estar acompañado de piel sudorosa.
  • Golpe de calor, cuyos síntomas pueden ser delirio, fatiga, temperatura corporal mayor a 41°C, piel seca, azulada o rojiza.

En los casos más graves de estrés térmico los daños pueden ser permanentes y también mortales, tal y como sucedió en las construcciones para el mundial de Qatar, en las que miles de trabajadores fueron sometidos a calores extremos y varios de ellos perdieron la vida por golpe de calor derivado de estas sobreexposiciones.

Cabe mencionar que la disminución de ozono en la atmósfera, combinado con cielos despejados, además de las altas temperaturas, también favorece la penetración de la radiación UV-B proveniente del sol, de la que sabemos que puede provocar la aparición de cáncer de piel, eritema, cataratas, entre otras afectaciones, por lo que las altas temperaturas en los meses de calor son relacionadas directamente con el aumento de la radiación UV.

Si bien existen límites de exposición a condiciones de temperaturas elevadas, estimados en base a una exposición laboral de 8h, la Conferencia Americana de Higienistas Gubernamentales (ACGHI) comenta que dicho límite puede ser rebasado en menos de 5 minutos de exposición en sitios al aire libre, durante el mediodía de la temporada de verano, sobre todo en los países cercanos al ecuador y aún más en aquéllos lugares donde hay altos edificios y superficies de cemento que dificultan la circulación del aire y la dispersión del calor. Y es importante tener presente que, aunque las condiciones límite han sido establecidas y son vigiladas para condiciones laborales, la sobreexposición a condiciones térmicas elevadas nos afecta a todos en nuestra vida diaria.

Estrés térmico
Foto: Freepik

Consecuencias económicas por el calor

Trabajar en condiciones de temperaturas elevadas ralentiza la labor de las personas, pues se necesitan periodos de recuperación y aclimatación más largos. La consecuencia de esto, además de los efectos a la salud, recae en la productividad, que puede verse disminuida y, con ella, el rendimiento de la empresa.

En el año 2030, se estima que se perderán 2.2% de las horas laboradas en todo el mundo debido al calentamiento global y los daños a la salud causados por el calor. Esto es equivalente a desaparecer 80 millones de trabajos de tiempo completo y a una proyección de pérdidas por $2,400 billones de dólares del Producto Interno Bruto.

Pérdidas económicas por el estrés térmico y el calentamiento global
Fuente: OIT

Las industrias y los trabajadores más expuestos, tanto a los daños económicos como de riesgos de salud hacia los trabajadores, son los de la agricultura, construcción, extinción de incendios, manufactura y deporte. 

Factores causantes del estrés térmico

Existen muchos factores que influyen en el estrés térmico laboral, tanto ambientales como personales. Los principales son: 

  • Temperatura del aire
  • Velocidad del aire
  • Humedad relativa
  • Radiación
  • Vestimenta
  • Calor metabólico
  • Tiempo de exposición

En el caso de los factores personales, puede haber varios relacionados con la condición física y salud del Personal Ocupacionalmente Expuesto (POE). Estos pueden ser determinantes para la sensibilidad individual ante las temperaturas extremas. Algunos ejemplos son:

  • Edad
  • Obesidad
  • Diabetes
  • Hipertensión
  • Cardiopatía
  • Embarazo
  • Tratamientos y medicación
Factores que causan estrés térmico

Medición, estándares y límites: ¿cuánto es demasiado el calor?

Al igual que otros agentes potencialmente dañinos para el trabajador, la temperatura del ambiente tiene que ser evaluada para determinar el nivel de exposición (de calor o frío) al que se someten los trabajadores.

En el caso del calor, la medida más utilizada internacionalmente es la Temperatura de Globo y Bulbo Húmedo (TGBH o, por sus siglas en inglés, WBGT), que se suele representar en grados Celsius y se obtiene por medio de equipo especializado como el que se observa a continuación:

Monito TGBH para temperaturas

Este TGBH considera los factores ambientales mencionados en el esquema anterior: temperatura y velocidad del aire, humedad y radiación. Con ellos, es posible obtener un índice de temperatura general “aparente” que se evalúa y se limita, según el país y su normatividad, en correlación con otros factores como la carga laboral y el tiempo de exposición.

Los límites recomendados en Estados Unidos

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional (OSHA, por sus siglas en inglés) no establece límites nacionales de exposición al calor; pero sí cuenta con recomendaciones al respecto, así como en la forma de medirlo y controlar su exposición. Éstas, basadas en las recomendaciones de la ACGIH, también parten de una clasificación de carga laboral:

Categoría de trabajoTasa metabólica (Watts)Ejemplos
Descanso115Sentado
Ligero180Sentado, de pie, trabajo ligero de brazos/manos y caminatas ocasionales
Moderado300Caminata normal y levantamiento moderado
Pesado415Manejo de materiales pesados, caminatas a un ritmo rápido
Muy pesado520Trabajos de pico y pala

Con esta base, se establecen los límites máximos para trabajadores climatizados (TLV) y límites máximos para trabajadores no climatizados (AL). A continuación, se muestran los TLV de referencia:

% TrabajoCarga de trabajo
 LigeroModeradoPesadoMuy pesado
75 a 100% (Continuo)31.0°C28.0°CN/AN/A
50 a 75%31.0°C29.0°C27.5°CN/A
25 a 50%32.0°C30.0°C29.0°C28.0°C
0 a 25%32.5°C31.5°C30.5°C30.0°C

Adicionalmente, el manual de la OSHA proporciona tablas de valores para considerar el tipo de vestimenta como un factor que interviene en el índice general que sería comparado con la tabla anterior. Así, por ejemplo, separa los overoles de la ropa de doble capa o de los trajes de protección química, los cuales proporcionan mayor protección contra la radiación UV del sol.

También ofrece, como alternativa para el monitor TGBH, otra tabla con rangos y valores de acuerdo al clima, por ejemplo, un día soleado equivale a 990 W/m2 (potencia de radiación solar) y uno nublado a 250 W/m2. Para este cálculo, ofrece una calculadora que se puede descargar de forma gratuita.

La normatividad mexicana

En México, la NOM-015-STPS-2001 establece los límites máximos permisibles (LMP) para condiciones térmicas elevadas y abatidas. Similar al manual de la OSHA, la ley mexicana considera el índice de calor TGBH y el régimen de trabajo en tres niveles: ligero, moderado y pesado, con rangos más altos en este último (casi 180 Watts más) en comparación con las tablas que retoma la OSHA.

En la siguiente tabla, la NOM-015 define el gasto metabólica que corresponde a los 3 regímenes de trabajo:

Régimen de trabajoActividadEjemplo de Gasto Metabólico aproximado
  WattsKcal/h
 Sentarse tranquilamente116.18100
 Sentarse, movimiento moderado de los brazos y el tronco (por ejemplo, trabajo de oficina, mecanografía)130.81 a 162.21112.5 a 139.5
LigeroSentado, movimientos moderados de los brazos y el tronco (por ejemplo, tocando el órgano o conduciendo un automóvil)159.88 a 188.95137.5 a 162.5
 Parado, trabajo moderado en máquinas o bancos de máquinas, mayormente con las manos159.88 a 188.95137.5 a 162.5
 Parado, trabajo liviano en máquinas o banco, a veces caminando un poco188.95 a 218.02162.5 a 187.5
 Sentado, movimientos pesados de los brazos y piernas188.95 a 232.56162.5 a 200.0
ModeradoParado, trabajo moderado en máquina o banco a veces caminando un poco218.02 a 290.69187.5 a 250.0
 Caminando de un sitio a otro empujando y levantando moderadamente290.69 a 406.97250.0 a 350.0
PesadoLevantando, empujando o tirando cargas pesadas, intermitentemente (por ejemplo, trabajo de pico y pala)436.04 a 581.39375.0 a 500.0
 Trabajo pesado constante581.39 a 697.67500.0 a 600.0

Límites máximos de la normatividad mexicana

Así, con estos rangos como base, la Norma establece los LMP en correlación con los grados obtenidos con el TGBH y el porcentaje de tiempo de exposición:

Temperatura máxima en °C de Itgbh
Porcentaje del tiempo de exposición y de no exposiciónRégimen de trabajo
LigeroModeradoPesado
100% de exposición30.026.725.0
75% de exposición, 25% de recuperación en cada hora30.627.825.9
50% de exposición, 50% de recuperación en cada hora31.729.427.8
25% de exposición, 75% de recuperación en cada hora32.231.130.0

La NOM-015-STPS-2001 no integra en su evaluación el tipo de vestimenta y tampoco proporciona rangos de la irradiancia como factores para obtener el índice de calor que sería comparado con la tabla de LMP. Por otra parte, sí considera la medición de temperatura corporal directa, la cual no debe ser mayor a 38°C.

Nuevas condiciones de trabajo

Como se pudo observar en la sección anterior, la medición del calor es compleja y depende de varios factores; pero vale la pena cuestionarse frecuentemente si son suficientes, sobre todo en un contexto en el que se estima que la temperatura global incremente 1.5°C y, con ello, las olas de calor serán mucho más extremas de lo que ya son.

Y es que, además del calor, el calentamiento global implica otras condiciones que son perceptibles en la actualidad: la contaminación del aire y los rayos UV que, combinados con las altas temperaturas, “da como resultado una reacción química que produce ozono troposférico, que es dañino para respirar”, como indica la OHS Canadá Magazine.

Estos riesgos, a los que son más vulnerables quienes laboran en exteriores, representan nuevas amenazas para los trabajadores como para los empleadores: para la salud, la economía, las familias y comunidades.

Tal como se mencionó antes, los ritmos de trabajo disminuirán y, de hecho, ya lo están haciendo: España es uno de los países que ya están tomando medidas al respecto, prohibiendo el trabajo al aire libre cuando haya alertas por calor para hacer frente a las sequías y el cambio climático.

Calentamiento global y temperaturas elevadas en el trabajo
Foto: Freepik

Formas de prevenir el estrés térmico

Existen varias recomendaciones y lineamientos para prevenir daños a la salud por el calor, de las cuales destacamos las siguientes:

Aclimatación

Es fundamental que los trabajadores, principalmente aquellos que se expondrán por primera vez a temperaturas extremas, pasen un periodo de aclimatación que les permita adaptarse paulatinamente.

OSHA recomienda que este proceso sea de 7 a 14 días. La NOM-015-STPS-2001 indica que al menos tienen que ser 6 días de aclimatación “iniciando con el 50% de la exposición total permisible durante el primer día, siguiendo con incrementos diarios de 10%, hasta llegar al 100%”.

Capacitación

El empleador debe proporcionar al POE capacitaciones con los LMP y medidas de control, de acuerdo con la normativa mexicana. También es importante indicar los riesgos que existen ante el estrés térmico.

Recursos administrativos

Para que los trabajadores puedan desempeñar sus actividades con menores riesgos ante el calor, es importante que el empleador le brinde las condiciones adecuadas además de los descansos indicados en la NOM y en las recomendaciones internacionales. Por ejemplo:

  • Agua potable
  • Sombra
  • Ropa fresca
  • Gorros
  • Protección solar
  • Aire fresco cuando sea posible

Monitoreo

Un programa de vigilancia de la salud es de suma importancia para tener claridad de los factores de salud que pueden afectar a cada trabajador. De esta manera, es posible vigilar más a aquellos que son más vulnerables e implementar medidas para evitar su sobreexposición.

Evaluación

En el caso mexicano, además de una exigencia normativa, la evaluación de temperaturas elevadas es básica para poder implementar medidas de protección. Esto, de acuerdo con la propia Norma, lo lleva a cabo un laboratorio de pruebas aprobado por la Secretaría de Trabajo y Previsión Social.

Termómetro

Conclusión

Las condiciones térmicas elevadas en el trabajo son un problema cada vez más frecuente. Es importante que tanto los empleadores como los trabajadores tomen medidas para protegerse, pero eso implica tener claridad de las condiciones a las que se enfrentan. El mundo está cambiando con el calentamiento global y lo que ayer era una medida de protección para la salud, probablemente mañana no lo sea. Así, es importante estar alerta a los impactos que el cambio climático está teniendo en las industrias para poder enfrentarlo de la mejor manera, siempre con la salud del trabajador como prioridad.

Referencias

Centers for Disease Control and Prevention, Evaluation of Occupational Exposure Limits for Heat Stress in Outdoor Workers — United States, 2011–2016.

Diario Oficial de la Federación, NORMA Oficial Mexicana NOM-015-STPS-2001, Condiciones térmicas elevadas o abatidas-Condiciones de seguridad e higiene.

Tord Kjellstrom, Ingvar Holmer & Bruno Lemke (2009) Workplace heat stress, health and productivity – an increasing challenge for low and middle-income countries during climate change, Global Health Action, 2:1, DOI: 10.3402/gha.v2i0.2047

Ibis Ávila Roque et. al., Estrés térmico, confort y salud laboral, Instituto Nacional de Salud de los Trabajadores, p. 20.

NIOSH, Occupational Exposure to Heat and Hot Environments, 2016.

Occupational Safety and Health Administration, Technical Manual (OTM).

Occupational Safety and Health Administration, Heat.

OHS Canada, Rising temperatures pose significant safety risks for people working outside.

OHS Canada, 5 Tips to Keep Workers Safe This Summer.

Princeton University Office of Environmental Health and Safety (EHS), Heat Stress Facts.

Work Safe BC, Heat Stress.

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Showing 2 comments
  • ROSA MARGARITA MONCADA VARA
    Reply

    Me parece muy interesante la publicación sobre estrés térmico. Que recomienda para el personal expuesto de manera continua al sol en exteriores, especialmente para muestreadores de fuentes fijas?? Cómo protegerlos a ellos?

    • Reply

      Hola, Rosa, gracias por tu comentario. Para el tipo de exposición que tienen los muestreadores, nuestra recomendación sería tomar en cuenta estos aspectos:

      *Hidratación: acceso constante a agua potable fresca, incluso si el trabajador no siente sed.

      *Usar ropa de trabajo ligera, de colores claros y de tejido transpirable que cubra la mayor parte del cuerpo (mangas largas y pantalones largos).

      *Si es posible, planificar las tareas físicamente más exigentes durante las horas más frescas del día, como en la mañana o al final de la tarde, y evitar las más calurosas como el medio día.

      *Establecer rotación de trabajadores en tareas o momentos en los que pueda haber estrés térmico.

      *Implementar descansos frecuentes en áreas sombreadas o frescas.

      *Monitorear el clima y, si es posible, planificar las actividades en los días menos calurosos.

      *Considerar también la protección contra radiación UV:
      -Cascos con protección para el cuello como cubrenucas.
      -Ropa y lentes con protección UV.
      -Protector solar.

      Esperamos que estos consejos te sean de utilidad. Un saludo.

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